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Santé Médecine

Cancer de la gorge : symptômes, diagnostic et thérapie

Le cancer de la gorge comprend les néoplasies qui se développent au niveau :

  • Du pharynx,
  • Du larynx,
  • Des amygdales.

Les symptômes du cancer de la gorge varient en fonction de la localisation de la tumeur.

La gorge est un tube musculaire qui commence derrière le nez et termine dans le cou.
Le larynx se trouve juste au-dessous du pharynx. Un cancer de la gorge peut se développer à ce niveau.

Le larynx est formé de :

  • Cartilage,
  • Cordes vocales qui vibrent pour produire le son quand on parle.

Le cancer de la gorge peut aussi toucher la partie de cartilage (épiglotte) qui se trouve au-dessus de la trachée.
Une autre forme de cancer de la gorge est le cancer des amygdales (lymphome) dans la partie postérieure de la gorge.

Les causes des cancers de la gorge

Alcool et tabac

La consommation excessive d’alcool et de tabac (y compris d’autres types de tabac qui ne se fument pas comme le tabac à mâcher et le tabac à priser) sont les deux facteurs de risque les plus importants pour les cancers de la tête et du cou, notamment pour les cancers :

  • De la cavité buccale,
  • De l’oropharynx,
  • De l’hypopharynx,
  • Du larynx.

Au moins 75 % des cancers de la tête et du cou sont causés par la consommation de tabac et d’alcool.
Les personnes qui fument et boivent présentent un risque accru de développer des cancers par rapport aux personnes qui ne font que boire.

Papillomavirus humain

L’infection virale à papillomavirus humain (VPH) peut causer un cancer, notamment certains sous-types du virus, par exemple le HPV-16.
Le papillomavirus est un facteur de risque pour certains types de cancer de la tête et du cou, en particulier les cancers oropharyngés qui touchent :

  • Les amygdales,
  • La base de la langue.

En cas de rapports sexuels oraux avec une personne infectée par le papillomavirus, on risque de développer un cancer de la gorge.

Facteurs de risque pour les cancers de la gorge

  • Chique de bétel (paan) : il s’agit d’une préparation à mâcher (habitude très fréquente dans les pays asiatiques) ;
  • Boissons très chaudes (dont la température est supérieure à 65°). La température élevée endommage la muqueuse ;
  • Consommation d’aliments salés et contenant des conservateurs ;
  • Santé de la bouche. Une mauvaise hygiène buccale ainsi que le manque de dents peuvent être des facteurs de risque pour les cancers de la cavité buccale ;
  • Exposition professionnelle. L’exposition professionnelle à la poussière de bois, aux métaux, à la vapeur des vernis et d’autres solvants est un facteur de risque pour le cancer rhino-pharyngé. L’exposition à l’amiante et aux fibres synthétiques peut provoquer le cancer du larynx. Toutefois, l’augmentation du risque reste controversée ;
  • Exposition aux radiations ;
  • Infection à virus d’Epstein-Barr ;
  • Origine : l’origine asiatique, en particulier l’ascendance chinoise, est un facteur de risque du cancer du pharynx, notamment le cancer du rhino-pharynx.

Ces facteurs de risque ne concernent pas les enfants qui ne sont pratiquement pas touchés par cette grave maladie.
Le cancer de la gorge affecte généralement les personnes de plus de 40 ans.

Premiers symptômes de cancer de la gorge

Contrairement à bien d’autres cancers, les symptômes du cancer bénin ou malin de la gorge sont en général évidents pendant la phase précoce.
En particulier :

  • Quand le cancer se trouve dans les cordes vocales (cancer du larynx), les symptômes du cancer de la gorge sont caractérisés par un enrouement permanent.
    L’enrouement est un signal d’alarme précoce qui provient directement des cordes vocales.
  • Les taches blanches ou rouges dans la bouche peuvent être des lésions pré-cancéreuse ou le signe d’un cancer de la bouche.
  • Parfois, une blessure ou un ulcère dans la bouche qui ne s’améliore pas est le premier signe du cancer.

Quels sont les symptômes que l’on ressent en cas de cancer de la gorge ?

  • Souvent, les patients souffrent de maux de gorge ou remarquent une sensation de corps étranger dans la gorge.
  • La sensation de boule dans la gorge est un symptôme très fréquent. Les troubles psychologiques et neurologiques sont responsables de la plupart des cas. « Globe hystérique » est le terme utilisé pour ce type de symptôme, caractérisé par la seule sensation de nœud dans la gorge et pas par un véritable caillot ou cancer. Toutefois, le cancer de la gorge et le cancer laryngo-pharyngé peuvent aussi causer une sensation de boule dans la gorge ; en effet, il s’agit d’un véritable nodule.
  • Ces douleurs à la gorge sont des symptômes fréquents du cancer de la gorge. Toutefois, on les ressent plus fréquemment dans le cas d’autres maladies bénignes.
    Le catarrhe n’est pas un symptôme de cancer du larynx ou du pharynx.

Symptômes du cancer de la gorge au stade avancé

  • Pendant les phases avancées de la maladie, les patients souffrent de difficultés à déglutir et l’envie de se racler la gorge est généralement fréquente.
  • L’enrouement, les difficultés à avaler ou ces deux troubles en même temps, qui durent plus de quatre semaines avec ou sans traitement, doivent être considérés comme des symptômes possibles de cancer du larynx. Ils doivent toujours être évalués par un médecin ORL.
  • Quand les symptômes du cancer de la gorge se développent, le cancer cause une forte douleur à la gorge, notamment quand on avale.
    Parfois, la douleur peut aussi se propager à l’oreille et à la tête.
    Un fort mal de gorge peut être un obstacle quand on mange et que l’on avale.
  • La toux peut être un symptôme fréquent de cancer du larynx : à cause d’un corps étranger ou d’une stimulation du cancer de la gorge, les patients souffrent généralement de toux sèche et irritante.
  • Si le cancer de la gorge devient ulcéré et qu’il saigne, on peut tousser du sang ou des glaires purulentes à l’odeur nauséabonde.
    La toux forcée pour se racler la gorge et la sensation d’un corps étranger dans la gorge peuvent être des symptômes du cancer de la gorge.
  • Un cancer du larynx plus important peut mener à une stridulation laryngée, son aigu qui est émis quand on parle.
    Cela est dû à l’obstruction du larynx ou des voies respiratoires à cause du cancer de la gorge.
  • Pendant la phase tardive, le cancer de la gorge peut causer des difficultés à respirer, voire l’étouffement.

Diagnostic du cancer de la gorge 

Les examens utilisés pour déterminer le stade dépendent du type de cancer. Ils peuvent être les suivants :

Examens physiques

Les examens physiques sont réalisés pour recueillir des informations sur le cancer. Le médecin examine le patient en regardant la gorge et en écoutant les sons émis pour détecter toute anomalie.

L’examen physique peut montrer la position et la dimension du cancer, en plus de sa diffusion aux ganglions lymphatiques et/ou aux autres organes.

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